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The genius of the Venetian playwright

“Je suis né à Venise, l’an 1707, dans une grande et belle maison, située entre le pont de Nomboli et celui de Donna onesta, au coin de rue de Ca’ Centanni, sur le paroisse de St. Thomas” [I was born in Venice, in 1707, in a large and beautiful house, situated between the Nomboli and Donna onesta bridges, on the corner of calle di Ca’ Centanni, in the parish of San Tomà].

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Thus, in the prologue of his Mémoires, the eighty year old Carlo Goldoni – by then in Paris for twenty-five years – recalled his home of birth. Ca’ Centani, or Centanni, better known as “Casa di Carlo Goldoni”, built in the 15th century, is a typical Gothic palace, but still presenting the layout and typical elements of civil Venetian architecture between the end of the 14th and the early 15th century in spite of its several renovations.

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The wide and well proportioned palace façade curves in order to follow the bend of the narrow canal it overlooks. The dominant element is the lovely quadruple-mullioned window with its slender columns and inflected arches in correspondence with the main, or noble floor. The ground floor, where the typical terracotta flooring confers a pleasantly old-fashioned and multi-coloured appearance, is composed of the porticoed hall towards the water-gate and by the suggestive courtyard with its open stairway supported upon progressively shrinking pointed arches, with a handrail in Istrian stone and simple small cylindrical columns, a little lion and a pine-cone.

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The upper floors feature a small throughsalon (the traditional “portego” or lobby in Venetian houses) onto which the other rooms of the house open. Owned by the Rizzi family (the hedgehog carved in relief on the family arms may be seen on the well inside the courtyard) the palace was rented to the Zentani or Centani family, from whom its future name stemmed, and also hosted a thriving artistic and literary Academy.

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Around the end of the 17th century Carlo Goldoni’s paternal grandfather, Carlo Alessandro, a solicitor with origins in Modena, established himself there. The Goldoni family remained in this house, where Carlo was born on 25 February 1707, until 1719. In 1914 Aldo Ravà, a noted scholar of 18th century Venice – together with Count Piero Foscari and Commendatore Antonio Pellegrini – bought the palazzo from its owner, Contessa Ida Manassero Camozzo, with the idea of using it to house a museum dedicated to the great playwright and to the history of Italian theatre. The project came to nothing because of the outbreak of war, and then in 1931, Ca’ Centani was bequeathed to the Venice Municipality so it might be restored and become a Goldoni Museum (in 1953) and a centre for theatre studies.

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The life of Carlo Goldoni progressed from Venice – where he was born in 1707, at Ca’ Centanni – to Paris, where he died in 1793. A child endowed with uncommon wits, he expressed his passion for the theatre very early, so that we find him very soon playing intently with toy puppet theatres and, as a boy just turned eight, composing his first theatrical plot. His family affairs led him to travel frequently around Italy. Following various mishaps with tutors and schools, he finally achieved his degree in Law in Padua, in 1731.

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He was to be assistant-clerk and lawyer, then a consul of Genoa in Venice. None of these professions appealed to him, his thoughts and his time were always bent towards the satisfaction of his yearning for the theatre. He avidly read Italian and foreign playwrights, composing pieces in various genres (librettos for musical operas, tragicomedies, dramas, tragedies, satires and poetry). Carlo Goldoni entered into direct contact with the theatre world, knowing impresarios, authors, actors and lovers, handmaids, masks, organisers. From 1734 to 1743 he was at the Grimanis’ service at the Theatre of San Samuele.

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In 1747 he met the theatre impresario Gerolamo Medebach, signing a contract for the Theatre at Sant’Angelo. His ‘reformation’ activity on Italian theatre thus began at this point; his comedies would no longer be tangled mannerisms but true and ‘modern’ theatre texts, entirely committed to paper, with the various roles defined and assigned, line after line. No more ribaldry and weird plots, no more repertoire cues, very few or no masks at all: enlightened and bourgeois, modern theatre was born at last. In 1750 Goldoni engaged in a sort of reckless challenge, composing 16 new plays in a single season. Albeit at the cost of a severe depression, Goldoni managed his task and among the new plays were also some masterpieces like La bottega del caffè (The Coffee Shop), La famiglia dell’antiquario (The Antiquarian’s Family), Il Bugiardo (The Liar). Over the following decade fundamental plays such as Il Campiello (The Little Square), La locandiera (The Mistress of the Inn), I Rusteghi (The Boors), Sior Todero Brontolon (Grumpy Mr. Todero), Le baruffe chiozzotte (The Chioggia Scuffles) followed. In 1753 he passed over to the Theatre at San Luca, owned by Francesco Vendramin.

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By then, the topic in his plays was almost exclusively the world of the bourgeoisie, that new and increasingly characterised social class which increasingly supplanted the old traditional aristocracy due to its dynamism, business acumen, cultural feelings, gusto for the modern. Summoned to Paris by the Théâtre-Italien, before leaving Venice Goldoni wrote Una delle ultime sere di carnevale (One of the Last Carnival Evenings), a sort of heart-rending farewell to his city. He reached Paris in November in 1762, where he was to experience a last season of activity and success, living between Paris and Versailles. In 1771 he dedicated himself to writing his Mémoires, an ironical and amusing autobiography, in a detached and cultured spirit.

He died in Paris on 6 February 1793 in total poverty. – Goldoni’s theatre output includes five tragedies, sixteen tragicomedies, one hundred and thirty-seven comedies, to which must be added, in the service of music, two sacred pieces, twenty entr’actes, thirteen dramas, forty-nine drammi giocosi, three farces and fifty-seven scenarios.

cms_10659/italfahne.jpgIl genio del commediografo veneziano

Un giorno presso il Museo di Casa Goldoni

“Je suis né à Venise, l’an 1707, dans une grande et belle maison, située entre le pont de Nomboli et celui de Donna onesta, au coin del rue de Ca’ Centanni, sur le paroisse de S. Thomas” [Sono nato a Venezia, nel 1707, in una grande e bella casa, situata tra il ponte dei Nomboli e quello della Donna onesta, all’angolo della calle di Ca’ Centanni, nella parrocchia di San Tomà] Così l’ottantenne Carlo Goldoni, ormai a Parigi da venticinque anni, ricorda la sua casa natale a Venezia, in apertura dei Mémoires. Ca’ Centani, o Centanni, meglio conosciuta come la “Casa di Carlo Goldoni”, fu eretta nel XV secolo.

Si tratta di un tipico palazzo gotico di non eccessiva dimensione, ma che presenta ancora oggi, nonostante le svariate ristrutturazioni, l’impianto e gli elementi tipici dell’architettura civile veneziana tra la fine XIV e l’esordio del XV secolo. La facciata del palazzo, estesa e ben equilibrata, si piega a seguire l’andamento dello stretto rio su cui si affaccia. Elemento dominante è la bella quadrifora dalle colonne sottili e dagli archi inflessi in corrispondenza del piano nobile. Il piano terreno, con una tipica pavimentazione in cotto dall’aspetto arcaico, è costituito dall’androne porticato verso la riva d’acqua e dalla suggestiva corte con scala scoperta che poggia su archi acuti digradanti, con balaustra in pietra d’Istria a semplici pilastrini cilindrici, leoncino e pigne. I piani superiori, presentano un piccolo salone passante su cui si affacciano gli altri ambienti della casa, ma l’irregolarità della pianta ha tolto in parte la funzione di asse mediano che normalmente aveva il “portego” in questo genere di edilizia. Proprietà della famiglia Rizzi (sul pozzo presente nella corte si può vedere scolpito un riccio che spicca nell’insegna di famiglia), il palazzo fu affittato ai Zentani o Centani, da cui prese la futura denominazione, ospitando anche una fiorente Accademia artistico-letteraria.

Verso la fine del ’600 vi si stabilì il nonno paterno di Carlo Goldoni, Carlo Alessandro, notaio di origine modenese. La famiglia Goldoni rimase in questa casa, in cui Carlo nacque il 25 febbraio 1707, fino al 1719. Nel 1914 Aldo Ravà, insigne studioso del ’700 veneziano, il conte Piero Foscari e il commendatore Antonio Pellegrini acquistarono il palazzo dall’ultima proprietaria, la contessa Ida Manassero Camozzo. L’idea era quella di trasformarlo in una struttura museale da dedicare, in nome del grande commediografo, a tutta l’arte drammatica italiana, ma il progetto si fermò a causa della guerra. Nel 1931, Ca’ Centani fu donata al Comune di Venezia affinché fosse restaurata e destinata a Museo Goldoniano e Centro di Studi Teatrali. I nuovi eventi bellici rallentarono i lavori di restauro, completati solo nel 1953, anno in cui la Casa di Carlo Goldoni fu aperta al pubblico.

La vita di Carlo Goldoni si sviluppa tra Venezia – ove nasce nel 1707, a Ca’ Centanni – e Parigi, dove muore nel 1793. Ragazzino dotato di grande ingegno, manifesta da subito la sua passione per il teatro, giocando dapprima con piccoli teatrini di marionette e, ad appena otto anni, componendo un suo primo canovaccio teatrale. Le vicende famigliari lo portano spesso a viaggiare per l’Italia. Dopo varie peripezie tra istitutori e collegi, consegue infine, a Padova, la laurea in giurisprudenza nel 1731.

Diviene quindi aiuto cancelliere e avvocato, e poi console di Genova in Venezia. Nessuna di queste professioni lo attrae, mentre si manifesta sempre più la sua passione per il teatro. Legge voracemente gli autori teatrali italiani e stranieri, compone piecés di vario genere (libretti per opere in musica, tragicommedie, drammi, tragedie, satire e intermezzi, poesie). Goldoni entra in contatto diretto con il mondo del teatro conoscendo impresari, autori, attori e amorose, servette, maschere, organizzatori, e dal 1734 al 1743 è al servizio dei Grimani per il Teatro di S. Samuele. Nel 1747 conosce l’impresario teatrale Gerolamo Medebach con il quale firma un contratto per il Teatro di S. Angelo. Inizia così la sua azione di ‘riforma’ del teatro italiano: le sue commedie non saranno più intrecci di maniera ma veri e ‘moderni’ testi teatrali completamente scritti, con le varie parti definite e assegnate, battuta per battuta. Non più scurrilità e intrecci cervellotici, non più battute di repertorio, poche maschere: nasce il teatro illuminista e borghese, moderno.

Nel 1750 Goldoni si impegna in una sorta di sfida, comporre in una sola stagione ben 16 commedie nuove. Se pure al prezzo di una profonda depressione, Goldoni riesce nell’impresa e tra le nuove opere vi sono anche alcuni capolavori come La bottega del caffè, La famiglia dell’antiquario, Il teatro comico, Il Bugiardo. Si susseguono nel decennio successivo opere fondamentali come Il Campiello, La locandiera, Le donne curiose, La casa nova, I Rusteghi, Sior Todero brontolon, Le baruffe chiozzotte. Nel 1753 passa al Teatro di S. Luca, proprietà di Francesco Vendramin. Oggetto del suo teatro è oramai quasi esclusivamente il mondo borghese, il nuovo e sempre più caratterizzato strato sociale che ha via via soppiantato – per dinamismo, capacità imprenditoriale, sensibilità culturale, gusto della modernità – la vecchia nobiltà tradizionale.

Chiamato a Parigi al Théâtre-Italien, Goldoni prima di lasciare Venezia scrive Una delle ultime sere di carnevale, una sorta di struggente commiato dalla sua città. Giunge a Parigi nel novembre del 1762, dove avrà un’ultima stagione di attività e di successi, vivendo tra Parigi e Versailles. Nel 1771 si dedica alla stesura dei Mémoires, autobiografia ironica e gustosa, di spirito distaccato e colto. Muore a Parigi il 6 febbraio 1793 in totale povertà. – L’opera teatrale goldoniana consta di cinque tragedie, sedici tragicommedie, centotrentasette commedie, cui sono da aggiungere, a servizio della musica, due azioni sacre, venti intermezzi, tredici drammi, quarantanove drammi giocosi, tre farse e cinquantasette scenari.

Data:

27 Ottobre 2018